Une histoire belge

Chocolat… belge ? C’est évident ! Bien sûr qu’il y a la bière. Et puis les frites. Mais sur le podium des spécialités belges, le chocolat mérite la palme du bon goût.

« D’autres aliments ne sont que nourriture. Mais le chocolat est… le chocolat !». L’écrivain américain Patrick Skene Catling a tout résumé… A travers le monde, le chocolat, sous toutes ses formes, est « la » référence belge indiscutable. Et indiscutée. « Neuf personnes sur dix aiment le chocolat ; la dixième ment » écrit avec lucidité un autre Américain, l’auteur de BD (grande spécialité culturelle belge), John G. Tullius.

L’erreur de Christophe Colomb

Comme toute grande épopée, le chocolat puise son origine dans une histoire ancestrale. La civilisation maya, s’étalant sur une partie de l’Amérique centrale et du sud, a cultivé la première le cacayoer avant le début du premier millénaire. La légende s’est vite emparée de ce cacao aux vertus exceptionnelles. Et il a accompagné la vie de cette civilisation qui ne s’est éteinte qu’avec l’arrivée des Espagnols au XVI ème siècle. Purification des jeunes enfants, facilitateur de la fécondation des jeunes femmes, présence de cacao dans les tombes mayas : le chocolat, de la vie à la mort…

Dégustée sous forme liquide, ce sont donc les Espagnols qui rapportent en Europe le chocolat par voie maritime. Le premier Européen à y goûter, c’est Christophe Colomb en personne. En juillet 1502, sur l’île de Guanaja (Honduras), il trouve cette préparation imbuvable. Hors de question de le ramener en Espagne. En 1519, Hernan Cortes, au contraire de son illustre prédécesseur, est séduit par le breuvage. En 1528, il le ramène à la Cour d’Espagne qui en fera ses délices.

Nos artisans au top

Et la Belgique dans tout cela ? Le développement du port d’Anvers, alors sous régime des Pays-Bas espagnols, favorisera l’exploitation du chocolat en Belgique.
Fin du 17ème, le chocolat fait fureur chez les riches bruxellois. Et un visiteur suisse, Henri Escher, maire de Zurich, se laissera aussi séduire. Il rapportera chez lui la recette des Belges. Car très vite, le savoir-faire de nos chocolatiers, qui avaient la connaissance des approvisionnements en cacao de l’empire espagnol, se développe.

  • la qualité des ingrédients choisis est parfaite. Les artisans sélectionnent des fèves de cacao avec des saveurs diverses et subtiles. Combinées, elles font du chocolat belge tout un art.
  • Nos artisans apportent grand soin à la torréfaction : les fèves de cacao grillées permettent de faire apparaître les essences aromatiques. Idem pour le broyage : très fin, sans égal dans le monde.
  • Le taux de cacao du chocolat belge est supérieur aux autres. Ce qui lui donne toute sa puissance.
  • La grande diversité et les compétences multiples des artisans belges assurent une qualité exceptionnelle.

C’est toujours le cas depuis des siècles…

Divine praline.

Le chocolat, c’est un bonheur. A déguster. A offrir. Son conditionnement, sous forme de tablettes, de figurines, accélère sa commercialisation au milieu du 19ème siècle. Et quand la Belgique indépendante se dote d’une structure économique propre, l’industrie du chocolat connaît un boom sans précédent. Qui s’intensifie avec les fèves de cacao en provenance de la colonie africaine. Le chocolat belge se fabrique toujours essentiellement avec des fèves de cacao d’Afrique, à la saveur plus affirmée que celles d’Amérique du sud.

En 1912, l’invention de la praline par Jean Neuhaus installe définitivement le chocolat dans le panthéon gastronomique belge.
Pour préserver la délicatesse des ces délices, un emballage spécial fût breveté sous le nom de «ballotin». Depuis lors, orné de ses plus beaux attributs, le ballotin de pralines est le cadeau idéal à offrir. En toute circonstance.

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